東寺     都会のビル群にそびえる五重塔

真言宗総本山、東寺(教王護国寺)は794年の平安遷都にともなって建立された密教寺院です。823年に弘法大師空海嵯峨天皇より賜りました。
平安時代の雰囲気を今でも色濃く残していて、空海にまつわる数多くの貴重な文化財が、1200年にわたり大切に守り続けられています。

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そして、京都市内のビル群の中に、五重塔が幽玄的な雰囲気でそびえ立っています。その高さは57メートルで、現存する五重塔では日本一の高さを誇ります。
東寺のシンボルともいえる五重塔ですが、皮肉にも初めて完成したのは空海入滅後の883年頃です。また、その高さゆえに建立されてから度々の落雷にあい、現在ある塔は五代目で1644年に徳川家光によって再建されました。

京都では、この家光の政権時代に再建された寺院は多く、それも、注目度の高い大寺院によくみられます。この五重塔の他には、清水寺の本堂、延暦寺の根本中堂、知恩院の御影堂など枚挙にいとまがありません。

家光は、権力はうつろいやすいが、民衆のエネルギーは巨大であることを心得ていました。徳川幕府の武威と権勢のほどを、朝廷のある京都の民衆に見せつけるとともに、その民心をつかみ取らなければなりませんでした。家光に必要だったのは、この国宝の建築群ではなく、それを支持する民心だったのです。

五重塔を除く、東寺の中枢部の伽藍が焼けたのは、長い歴史の中でただ1回です。1486年、足利幕府の統治力の低下とともに、京都周辺でも土一揆が起こりました。土一揆は、幕府の追求を逃れるために、東寺が持っていた守護不入の特権に目をつけ、境内を本拠にすることが多くありました。

1486年8月24日に、京都市下京区五条を中心に起こった徳政一揆も東寺にたてこもり、細川政元の軍勢が鎮圧に向かいます。9月13日に境内で火災が発生し、金堂、講堂などほとんどの伽藍が焼失しました。

この時、講堂には立体曼荼羅である21体の仏像が立ち並んでいました。空海によってつくられた、密教の世界を表現した凄まじい迫力の仏像群です。このうち5体の如来金剛波羅蜜多菩薩を除く、15体は奇跡的に焼失をまぬがれ国宝に指定されています。

一度焼けた大寺院を復興するのは、建築を新たに建造するよりも難しいことです。東寺は、この火災のあとほとんど全ての伽藍が再興されましたが、配置もほとんど変わっていないので、歴史的に非常に重要な遺構といわれています。それは、家光ではなく、偉大な弘法大師空海、すなわち弘法さんのおかげだと、京都の人々は子供の頃に伝えられます。