桂離宮   琥珀の月が桂川の水面に映る 観月の日本庭園

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桂離宮は八条宮家の別荘として江戸初期に造られた、中央に心字池があり、その周りに茶亭や書院を配置した回遊式庭園です。

趣向をこらした建築群が並んでいますが、その中の古書院に、観月のための月見台があります。もともと、桂は古来より月の名所と知られ、数多くの歌人に詠まれている風光明媚な場所であり、伏見の指月と共に、平安時代に貴族の別荘地として開発されたところでした。

桂川のほとりにあるこの土地は、源氏物語でとりあげられる光源氏の別荘「桂殿」の跡地です。光源氏の別荘が実在したわけではありませんが、そのモデルとなった藤原道長の別荘「桂家」がありました。そして、千年前のこの別荘の始まりから、道長の血統である近衛家相伝の別荘地であり続けましたが、15世紀には所在不明となっていました。

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創建者の八条宮智仁(としひと)親王は、この場所を探し求め、ついに発見しその土地を手に入れます。王朝時代の世界を再現するには絶好の舞台だったのでしょう。親王が、この別荘造営に情熱を注ぐことになるその背景には、二十歳までの波瀾にみちた青年期の経験がありました。

智仁親王後陽成天皇の弟で、6人兄弟の末っ子ですが、知能レベルが兄弟の中でも極めて突出していました。そこを見出していた豊臣秀吉は、親王に関白を継がせようと養子に迎え入れます。しかし、翌年に鶴丸が生まれた為に、あと継ぎは鶴丸になり、秀吉は八条宮家をつくり、親王を独立させます。

そして、1598年に後陽成天皇は譲位の意向を示しますが、この時二十歳だった弟の智仁親王皇位を譲ることを強く望みます。しかし、秀吉亡き後、権力を握っていた徳川家康の猛反対にあいます。豊臣家とのつながりが深く、その上、知略に長けて、人望の厚い親王皇位に就ける事は避けたかったのでしょう。その結果、親王の即位は取り消され、後水尾院が天皇にたてられました。

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幕府側に翻弄される智仁親王でしたが、皇位に就くことを、望んでいなかったのかも知れません。親王は学問文芸の世界に深く傾倒し、和歌や連歌、書、香、茶などの諸道にも非常に造詣が深い人物でした。その才能を発揮させるには、桂離宮のような場所が必要だったのでしょう。このことが親王桂離宮の基礎を造らせ、それは息子の智忠(ともただ)親王に引き継がれました。この完成した桂御所は、日本建築のシンボル、極致であると言われています。